martes, 17 de abril de 2012

Cometa Wild 2: Primera evidencia de meteorización espacial.


La imagen tradicional de cometas como fríos, helados e invariables cuerpos a lo largo de su historia está siendo replanteada a la luz de los análisis de los granos de polvo recogidos del cometa Wild 2. Un equipo liderado por la Universidad de Leicester ha detectado la presencia de hierro en un grano de polvo, evidencia de la meteorización en el espacio que podría explicar el color rojizo oxidado de la superficie externa del Wild 2. Los resultados fueron presentados por el Dr. John Bridges en la Reunión Nacional de Astronomía en Manchester el martes 27 de marzo pasado.

Los granos de polvo fueron recogidos por la misión Stardust de la NASA y regresó a la tierra en 2006. Los veloces granos de polvo fueron recogidos en matrices de aerogel, una espuma de silicio que es 99% vacío, que redujo la velocidad de las partículas de 6 kilómetros a ser detenidas en unos pocos milímetros. Desde entonces, un equipo internacional de científicos ha analizado las muestras y las pistas en forma de zanahoria que dejaron en el aerogel. Se han analizado muestras microscópicas de los granos en instalaciones del Reino Unido, y en particular este trabajo fue realizado en el sincrotrón de una fuente de luz de diamante en Oxfordshire y la Universidad de Leicester.

A través de una gama de técnicas analíticas, científicos del Reino Unido han sido capaces de analizar completamente la mineralogía y los isótopos de las muestras.
"La masa total de los granos retornados del cometa Wild 2 es de menos de un miligramo, por lo que estas muestras son increíblemente preciosas y un considerable desafío analítico," dice Bridges, de la Universidad de Leicester.

El análisis de la espectroscopia en el sincrotrón de diamante muestra que la superficie del cometa Wild 2 ha sido bombardeada por partículas del viento solar y micrometeoritos a lo largo de su historia de 4.500 millones de años. Esta erosión del espacio ha depositado granos de metal de hierro de tamaño nanométrico y enrojecido la superficie del cometa.

Esta es la primera evidencia mineralógica de meteorización espacial que se ha detectado en las muestras de Wild 2 y que fuera insinuado por otras observaciones espectroscópicas del cometa, "dijo Bridges". "Agrega otra pieza del rompecabezas para nuestra comprensión de la vida de los cometas".

http://www.ras.org.uk/news-and-press/219-news-2012/2102-comet-wild2-first-evidence-of-space-weathering
Imágenes de la Misión Stardust: http://stardust.jpl.nasa.gov/photo/index.html
http://www.ras.org.uk/images/stories/NAM/2012/stardust_track.jpg